EEUU anuncia histórico avance en fusión nuclear que revolucionará la energía limpia

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Investigadores lograron un avance histórico en fusión nuclear que podrá revolucionar la producción de energía limpia y segura en el planeta, lo que permitiría anular la dependencia de los combustibles fósiles, principal causa de la crisis climática, según anunció este martes el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore (LLNL) de California, que depende del Departamento de Energía estadounidense.

En el tuit publicado por el LLNL se afirmó que el experimento que se llevó a cabo la semana pasada “produjo más energía de fusión que la energía láser utilizada” para provocar la reacción, un resultado al que arribaron tras décadas de trabajos con el objetivo de desarrollar la fusión nuclear.

El Departamento de Energía describió el hallazgo como un “gran avance científico” que conducirá a “progresos en la defensa nacional y el futuro de la energía limpia”.

Durante la conferencia de prensa, la titular de este organismo, Jennifer Granholm, aseguró que este hallazgo se verá “en los libros de historia”.

Los científicos de todo el mundo llevan décadas trabajando para desarrollar la fusión nuclear, considerada una fuente de energía limpia, abundante y segura que podría permitir a la humanidad romper su dependencia de los combustibles fósiles.

Actualmente, las centrales nucleares utilizan la fisión, es decir, la división del núcleo de un átomo pesado para producir energía.

En cambio, la fusión nuclear combina dos átomos de hidrógeno para formar un átomo de helio más pesado, liberando una gran cantidad de energía en el proceso.

Este proceso es el mismo que se desarrolla dentro de las estrellas, incluido el Sol y, para poder llevarlo a cabo en la Tierra es necesario la ayuda de láseres ultrapotentes.

Para alcanzar este logro histórico, el equipo del LLNL instaló en el National Ignition Facility (NIF) 192 láseres que apuntan a un cilindro del tamaño de un dedal, donde se colocan los átomos de hidrógeno ligero que se fusionarán.

De este modo, los científicos produjeron unos 3,5 megajulios de energía usando 2,05 megajulios a través de los láseres, según el comunicado en el que se anunció el avance histórico.

Este resultado proporciona una prueba de principios físicos descritos hace décadas y es que la fusión no presenta riesgo de desastre nuclear, produce menos desechos radiactivos y, en comparación con las centrales eléctricas de carbón o gas, no genera gases de efecto invernadero.

Pese al avance histórico de este logro en materia de fusión nuclear, todavía queda un largo camino por recorrer antes de que la fusión sea viable a escala industrial y comercial.

Probablemente “décadas”, dijo este martes Kim Budil, directora del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, quien destacó que los desafíos son tecnológicos, puesto que hay que poder repetir el experimento muchas veces por minuto.

Hay otros proyectos de fusión nuclear en el mundo, como el llamado ITER, que actualmente se está desarrollando en Francia y que, en lugar de láseres utilizará una técnica conocida como confinamiento magnético: los átomos de hidrógeno se calientan en un inmenso reactor, donde permanecerán confinados con la ayuda de un campo magnético.

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